В прошлом имя могло быть социальным знаком, указывать "на место в обществе - в настоящее время, наверное, лишь монашеские (иноческие) имена резко выделяются из русского именослова. Но есть также и почти забытый ныне, мистический смысл имени. В древности люди придавали имени намного большее значение, чем в настоящее время. Имя считалось значительной составляющей частью человека. Содержание имени соотносилось с внутренним смыслом человека, оно как бы вкладывалось ему внутрь. Имя управляло судьбой ("хорошее имя - неплохой знак"). Удачно выбранное имя становилось источником силы и процветания. Наречение считалось высоким актом творения, отгадыванием человеческой сути, иризыванием благодати. В первобытном обществе к имени относились как к части тела, аналогично глазам, зубам и т. д. Слитность души и имени казалась несомненной, больше того, зачастую считалось, что сколько существует имен - столько и душ, поэтому в некоторых племенах перед тем, как убить противника, полагалось выведать его имя с тем, чтобы применять его в родном племени. Нередко имена скрывались, чтобы не дать оружия врагу.
От дурного обращения с именем ожидали вреда, неприятностей. В некоторых племенах категорически воспрещалось произносить (табуизировалось) имя вождя. В прочих - практиковался обычай присваивать старцам новые имена, придававшие новые силы. Считалось, что больному ребенку силу сообщало имя отца, которое кричали в ухо либо даже называли его именем отца (матери), полагая, что часть жизненной энергии родителей поможет победить заболевание. Если же ребенок особенно много плакал - выходит имя выбрано неверно. У различных народностей долго сохранялась традиция наречения "обманных", ложных имен: истинное имя не произносилось в надежде, что смерть и злые духи, быть может, не найдут младенца. Существовал иной вариант защитных имен - непривлекательные, безобразные, отпугивающие имена (напр. Некрас, Нелюба и даже Мертвой), отвращавшие невзгоды и несчастья. В Древнем Египте личное имя тщательно оберегалось. Египтяне имели "малое" имя, известное всем, и "большое", которое считалось истинным: оно хранилось в тайне и произносилось лишь во время важных ритуалов. Особым почтением пользовались имена фараонов - в текстах их выделяли специальным картушем. С огромным уважением египтяне относились к именам умерших - неправильное обращение с ними наносило непоправимый вред потустороннему бытию.
Имя и его носитель составляли одно целое: характерен египетский миф, по которому бог Ра скрывал свое имя, но богине Исиде удалось-таки его выведать, вскрыв ему грудь - имя буквальным образом оказалось внутри тела! Издавна изменение имени соответствовало изменению человеческой сути. Новые имена давались подросткам при инициации, т. е. при вступлении во взрослые члены общины. В Китае до сих пор существуют детские "молочные" имена, от которых отказываются с возмужанием. В античной Греции новоиспеченные жрецы, отрекаясь от старых имен, вырезали их на металлических дощечках и топили в море. Отзвуки этих представлений можно увидеть в христианской традиции наречения иноческими именами, когда принявший постриг оставляет мир и свое мирское имя.